La partie émergée (aujourd'hui 2 512 km²) du cône volcanique de la Réunion a surgi

des profondeurs de l'Océan Indien, il y a un  plus de 2 millions d'années. Elle est actuellement

formée de deux massifs volcaniques : un massif ancien profondément entaillé par l'érosion,

actuellement inactif (mais pas éteint), le Piton des Neiges (haut de 3 069 mètres)

Piton de neiges

 

qui occupe les deux tiers nord-ouest de l'île, et le Piton de la Fournaise, en activité régulière, culminant à

2 631 mètres.DSC09396

 Les coulèes volcaniques sont extraordinaire lors des éruptions

DSC00936mcr__1_

Le relief de ces massifs présente une alternance de planèzes et de ravines plus ou

moins profondes, où circulent des cours d'eau irréguliers . Cette séquence

répétitive a été profondément bouleversée par l'érosion et l'effondrement de l'édifice

volcanique du Piton des Neiges qui ont abouti à la formation des trois cirques de l'île (Cilaos,

Mafate, Salazie), paysages spectaculaires et uniques au monde.